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游说者和位置阻碍了美国农村对宽带的追求

苏珊娜·克雷格(Suzanne Craig)依赖互联网,在北卡罗来纳州一个人口不足1500人的Pinetops主要街道上开展T恤印花业务。

但对于克雷格和像她这样的企业家而言,获得可靠的高速访问并不总是一件容易的事。 联邦通信委员会在2016年的一份报告中发现,约有39%的美国农村人口无法使用宽带互联网,而城市居民只有4%。

原因很简单,但难以解决。

农村社区往往对服务提供商的利润较低,因为分布在较大地理区域的少数客户会妨碍人口稠密地区可实现的规模经济。 多年来,大型互联网服务提供商的游说导致了一系列阻碍竞争对手和庇护现有企业的州法律。

据当地自力更生研究所(一家专门研究互联网接入等社区级需求的42岁非营利组织)称,19个州制定了旨在“防止或阻止”城镇发展宽带网络的法律。

该组织社区宽带网络主管克里斯托弗•米切尔表示,在许多情况下,大型现有互联网提供商正在制定国家政策以遏制竞争对手。

“大多数州立法机构在宽带问题上只会听取现有供应商的意见,”他指出。

当农村地区根深蒂固的供应商抵御新的竞争对手时,他们不需要升级旧的基础设施,这些基础设施可能更慢,更不可靠,Next Century Cities的执行董事Debra Socia表示,该组织与地方政府合作改善和扩展Web访问。

“国家立法者正在制定规则,使当地社区几乎不可能建立自己的宽带,”她补充说。 “这是确保投资获得更多利润的典范。”

任何新的宽带提供商面临的另一个挑战是访问通信塔,这些通信塔通常由Verizon和AT&T等大型电信公司,当地公用事业公司或两者共同拥有。 即使业主允许访问,他们也可以通过延迟或使电线杆上的工作复杂化来阻止或减慢新网络的速度。

例如,谷歌在2010年推出了超高速光纤计划,尽管该公司拥有庞大的现金资源,但它一直难以进入塔楼。

米切尔说,在某些情况下,这些障碍的最终结果是社区无法连接到互联网。

为了解决这个问题,地方政府可以推出市政宽带网络,提供与Comcast或AT&T相同的服务,有时利用公私合作伙伴关系。

然而,正如北卡罗来纳州所发生的那样,这些举措可能会引起争议,使商业领袖和当地立法者相互矛盾。

2011年,州议会通过了一项法案,该法案极大地限制了地方政府发展宽带网络的能力。 其赞助商和共同赞助商从AT&T,时代华纳有线和CenturyLink获得了数千美元的竞选捐款。

四年后,北卡罗来纳州的威尔逊与田纳西州的查塔努加合作,要求联邦通信委员会取消限制其网络超越城市限制的州法律。 美国联邦通信委员会同意,允许威尔逊的Greenlight社区宽带网络在Pinetops提供服务,当时只有一家提供商:CenturyLink。

回忆起CenturyLink为她提供的高速互联网接入的Craig表示,该服务很少符合其描述。 当她听到Wilson的Greenlight服务正在进入Pinetops时,她立即决定转换。

一旦克雷格的家与威尔逊网络连接起来,速度的差异非常大,有时她会在她的住所工作。

“你真的不知道互联网的速度有多慢,直到你有一个非常好的互联网,”她说。 她说,更高的互联网速度提高了效率,“在我们的工作中,效率就是金钱。”

她的满足感是短暂的。 由于Greenlight是市政供应商,其服务的条件是没有其他私营供应商进入市场。 当位于密苏里州圣路易斯的Suddenlink公司决定入住时,Greenlight不得不离开。

Pinetop的Craig和其他Greenlight客户现在必须切换到新的提供商或返回CenturyLink。

CenturyLink表示,它支持市政当局与现有服务提供商之间的合作,并与当地领导人和政策制定者合作,为更多美国人提供宽带服务。

“我们也愿意与其他互联网提供商合作,”一位女发言人说。